Priscilla Fairfield Bok

Un día como hoy (14/04) en 1896 nació Priscilla Fairfield Bok, astrónoma y divulgadora especializada en la vía láctea y las estructuras que la componen.

Al igual que su interés por la astronomía, la vida de investigación de Priscilla comenzó a una edad temprana. Mientras cursaba sus estudios en la Universidad de Boston, preparó un artículo sobre la observación de manchas solares que fue publicado en Popular Astronomy. – Las observaciones en las que se basaba el estudio estaban hechas desde el observatorio de la universidad, al que accedía sobornando al guarda.

Tras titularse, comenzó un doctorado sobre espectroscopía en la Universidad de Licks, pero al acabarlo volvió a cambiar de institución. Esta vez se dirigió a la Universidad Smith, un centro para mujeres, donde durante años daría clases y desde cuyo observatorio también investigando sobre astrometría y estrellas variables. Debido a los pocos recursos de este observatorio, comenzó a frecuentar el de Harvard, entablando amistad con su entonces director, H. Shapley.

En 1928 asistió a la reunión de la IAU, en la que fue recibida por el astrónomo Bart Bok, con quien acabó casándose un año después.

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Priscilla y Bart Bok, 1958

Priscilla continuó frecuentando el observatorio de Harvard mientras seguía dando clases en diferentes centros para mujeres, ya que su trabajo de investigación en el observatorio no era remunerado. Era muy complicado promocionar siendo mujer en instituciones hechas y dirigidas por hombres, por muy buen trabajo que se hiciese.

Sus investigaciones cada vez convergían más con las de su marido, con quien comenzó a colaborar directamente aportando sentido crítico y analizando los datos que él tomaba. “It is difficult and pointless to separate his achievements from hers”- tal y como se escribió en el obituario de Bart Bok -, ambos firmaban como coautores en todos sus trabajos:

  • Escribieron La Vía Láctea, que fue una referencia tanto a nivel profesional como a nivel de divulgación científica, realizando hasta 5 ediciones.
  • Colaboraron en la construcción del radio-telescopio de Greenbank.
  • Descubrieron los glóbulos Bok, nebulosas oscuras en las que tiene lugar la formación estelar.
  • Probaron que hay estrellas mucho más jóvenes que la Vía Láctea y que la formación estelar no tenía lugar de forma conjunta.

Debido a los hachazos de índole política que acusaban al Observatorio durante la postguerra – el director, Sharpley, fue acusado por el comité anticomunista- la pareja se vio forzada a dejar su trabajo. Aprovechando el cambio de aires y su fascinación por Eta Carinae acabaron emigrando en 1957 a Australia, donde Bart Bok obtuvo trabajo como director del  Observatorio de Monte Stromlo.

Más adelante volverían a Estados Unidos, donde en 1970 la salud de Priscilla empeoró gravemente, falleciendo el 19 de noviembre de 1975.

 

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De izquierda a derecha: Doris Hogg, Miriam Dunham y Priscilla Bok, 19 de marzo de 1958.

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